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最后的英伦战略空军:冷战早期的3V系列轰炸机传奇与提前落谢幕

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评论区话题丨你怎么看轰炸机在大部分国家空军中的凋零?
1944年,当二战的硝烟尚未消退,各主要参战国已开始谋划自己的未来威慑力量。其中,又以大量执行战略轰炸任务的美英两国给外积极,争相研发自己的新一代轰炸机。虽然因战时资源配给的限制,这些项目大都要经历10年以上的漫长蛰伏,但众多果却将直接影响之后几十年的全球军事发展动态。只是相比财大气粗的美军,作为最坚定同盟的英国在冷战的半程中选择放弃。但他们留下的3V系列轰炸机,似乎在半个多世纪后的今天都显得不算过时。继承二战衣钵的勇士40-50年代 试飞中的勇士原型机从表面上来看,3V系列的勇士(Valiant)、火神(Vulcan)和胜利者(Victor),因服役时间的先后顺序而存在某种承接关系。但尴尬的事实却是,她们完全是在竞标同一项目。只是由于英国尚未从二战的战时体制中走出,所以默许了这种多方轮番上场的诡异景象。但因各厂商的成品时间差异,这3种轰炸机就根据最新需求做了相应调整。1951年5月,3V系列的首款轰炸机–勇士(Valiant)宣告试飞成功。依靠4台当时最新的劳斯莱斯发动机支持,足以达到0.8马赫左右的推进速度。由于设计思路直接延续自前次世界大战,所以其初始定位被主要设定在高空轰炸。例如在16000米的高度解决目的所在地,然后下降至9100米的空域投放弹药。其携带的21枚1000磅炸弹,足以对特定区域造成严重破坏。7200公里的可观航程,让使用这款飞机的中队足以覆盖整个西欧战场。对于已经拉开大幕的冷战新形势而言,这也是非常必要的硬指标。进入皇家空军服役的勇士轰炸机到1955年,首批勇士轰炸机进入皇家空军服役。时代的推进让其立刻负担起新的战略任务。在次年的英国首次核武器实验中,正是用勇士轰炸机作为投放载具,将原子弹投放到澳洲西部的沙漠。至此,英国成为全世界第三个拥有空中核武能力的国家。陆续出厂服役的107架勇士轰炸机,也成为美国战略空军之外的第二股核威慑力量。她们根据作战需要,可以选择携带2枚B28核弹或1枚重达10000磅的蓝色多瑙河炸弹。以便对苏联的西部城市和钢铁洪流,形成不可逆的震慑效果。当相关中队以西德的前线机场为基地,则可以直接侵入红色帝国腹地。当然,核武器投放毕竟只存在于极端特殊情况。作为基于旧式理念设计的武器,勇士轰炸机的日常被更多用于全球部署。尽管大英帝国的海外基地因次大陆独立而蒙受损失,但众多分布在直布罗陀、马耳他、塞浦路斯、内罗毕和新加坡的机场,依然支撑着一个仅次于美国的洲际覆盖网络。在1956年的苏伊士运河战争中,皇家空军的勇士中队就从塞浦路斯出发,直接轰炸了埃及空军的7个机场。但事后的侦查显示,这种旧式的作战效率并不好看。只有3个目标因勇士的高空投弹而失去功能,余下成果都是由海空军的战斗攻击机部队完成。50年代 进行战略值班任务的勇士轰炸机群剑走偏锋的火神最初作为勇士机群补充的火神轰炸机由于勇士轰炸机的平庸表现,皇家空军很快将目光转向了服役时间稍晚的火神(Vulcan)。虽然同样是在1947年左右确立的发展方向,但这种轰炸机从一开始就是为执行核攻击任务而开发的。巨大的三角翼机体结构,让其与同时代的大部分飞机相比都显得诡异而格格不入。但依靠4台布里斯托尔奥林巴斯的推进动力,让她的飞行速度达到0.96马赫。21枚千斤炸弹的载重,也足以在需要时挂载蓝色多瑙河、黄太阳和红胡子一类的核子武器。由于完全追求高空高速飞行效果,火神轰炸机可以从17000米的高空接近目标区域,然后下降至14000米位置发动攻击。但作为性能牺牲,这种飞机的航程被迫下降至4195 千米。唯有通过空中加油或转场飞行,才能勉强执行战略轰炸任务。但在已经拥有众多勇士机群的英国人看来,火神的确是非常有效的补充手段。更加优异的高空突袭能力,是容忍其航程偏短的根本条件。只要通过分散部署海外基地,依然能对周遭国家形成不对等的恐怖威慑。抵达北美 参与联合演习的火神轰炸机然而,以上情况都在60年代发生了根本性转变。一系列海外部署表明,频繁的转场或空中加油,会极大增加飞行员的操作失误概率。每一次坠毁事故发生,都意味着巨额财政开支的付诸东流。当国防部决定从新加坡和东非的基地撤出,航程本就足的火神机群,就不再能执行设计预想中的全球存在能力。讽刺的是,一些其他因素促成了英国人继续保留自己的火神机群。首先是在与美军的协同训练中,火神的优异性能得到了肯定。在北美进行的数次模拟攻防演练中,火神中队都成功突破了美军防空系统,让心高气傲的五角大楼觉得颜面无存。其次,更早服役的勇士机群因频繁使用而提前出现金属老化现象。当皇家空军被迫在60年代将勇士机群退出一线,火神在皇家空军中的地位就得到了逆向巩固。冷战时代的军事技术高速发展,又让性能中规中矩的她们,在晚些时候熬死了同属3V系列的另一款优秀机型。1982年 挂载百舌鸟反辐射导弹的火神轰炸机生不逢时的胜利者1952年试飞成功的胜利者原型机1952年,当英军将主要目光投射在勇士轰炸机时,作为竞争对手的胜利者(Victor)也宣告试飞成功。依靠7台蓝宝石涡轮喷气发动机帮助,这种轰炸机同样可以从17000米的高空接近对手,并拥有高达9662公里的最大航程。不仅远胜后来服役的火神,也将服役众多的勇士给比了下去。由于体积和起飞重量更大,胜利者可以在单次任务中携带35枚1000公斤炸弹,成为英国历史上火力最强的轰炸机型。因此在其服役的初期,主要被用于执行常规的高空轰炸任务。直到勇士机群过早露出疲态,才按要求列装了黄色太阳自由落体核弹。胜利者是英国历史上火力最强的轰炸机最晚到1958年时,总数达86架的胜利者开始成批进入皇家空军服役。除了最基本的轰炸型号,还有为战略情报部门服务的侦查版本。英国甚至为使用这种飞机的中队制定了单独作战计划,使其具有完全独立的出击作战能力。例如为轰炸机配备同款侦查型号,提前根据苏联防空力量的动态规划全新路线,从而最大化的发挥航程与载弹量优势。不过,冷战阶段的空军技术升级,还是让包括胜利者在内的全部3V轰炸机都显得力不从心。当美军的U2高空侦察机被苏制萨姆2防空导弹数次击落,旧式的高空轰炸概念就不再向过去那么有效。如果20000米高度的侦察机都不能幸免,那么爬升能力更加不如的轰炸机就更容易遭到损失。萨姆2等新防空武器出现 宣告了高空轰炸的暂时终结此后,各国空军纷纷将战略/战术突袭战法,修正为更加难以防御的低空高速模式。3V系列的轰炸机,完全可以靠飞行员的刻苦训练模仿效果,却架不住自身原始设计所落下的技术短板。不仅是由于欠缺高音速突防能力,也因训练强度剧增而机体的磨损情况。在大部分情况下,新一代的攻击机和战斗轰炸机,都可以承担过去由重型轰炸机才能完成的任务。空射导弹的大量引入,更让自由落体式炸弹显得跟不上时代步伐。最后,美制北极星潜射导弹的服役,让海基核武器的优势暴露无遗。即便英法级别的二等强国,都不可能长期维持真正的全面核威慑能力。相比之下,潜伏在水位之下的核潜艇无疑更加可靠实际。这也意味着基于旧时代思维的3V轰炸机群,已经不再有多少继续存在的必要。1960年代 被迫改为低空突防的火神轰炸机到1970年代,皇家空军被迫将勇士和胜利者都踢出了一线战略值班任务。少量机队被用于侦查、电子干扰和空中加油,凭借其他退役飞机的零部件维持基本运作。唯有突防性能尚可的火神,被继续保留到了冷战结束。于是在1982年的马岛战争中,航程最短的她们被用于执行超远程轰炸任务。而为其提供多次空中加油的单位,却是作战距离更远的胜利者。实际上,3V轰炸机的提前谢幕,就是武器技术发展的必然结果。唯有美苏两强出于各自需要,才会在本方武器库中容忍众多复杂装备。即便考虑到英国需要防御大片深海水域,也可以用轻型航母+远程反潜巡逻机的组合完成任务。否则,完全可以通过机体更新与电子设备改造,继续使用3V系列。因为在一个多用途战机扎堆的年代,保留大量老式轰炸机的做法既不经济也不实在。除非该国空军根本没有成熟可靠的多用途重型战机,否则是不会在意义不大的非战略轰炸机身上浪费时间……
(全文完)点
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